TSU Projects : production de concentrés d’uranium

Par Soumaïla, Ingénieur procédés sur le projet Trekkopje (Namibie)

Représentant 17% de la production électrique mondiale et 8% du bilan de l’énergie primaire consommée dans le monde, l’énergie nucléaire vit aujourd’hui sa renaissance. Le nucléaire civil est remis au goût du jour, à la faveur d’un contexte mondial marqué par la volonté des Etats de se prémunir contre l’épuisement prévisible des ressources énergétiques fossiles, par le remplacement prochain du vieillissant parc actuel, par l’émergence de nouvelles puissances économiques comme la Chine et l’Inde – et la hausse de la demande qu’elles génèrent – et enfin par la nécessité de préserver l’environnement et de réduire les émissions des gaz à effet de serre.

Schématiquement, lors du traitement de l’uranium, le minerai est extrait de la mine et est attaqué pour être mis en solution. Le jus obtenu est concentré par échange ionique. Il est ensuite précipité puis purifié par filtration. Enfin le produit est séché et enfûté sous forme d’oxyde d’uranium. Il sera par la suite raffiné et enrichi en vue de la fabrication de combustible pour les réacteurs électronucléaires.

Le projet sur lequel j’interviens depuis mars 2008, est situé en Namibie et devrait permettre de produire environ 3200 tonnes d’uranium par an. Je travaille en tant qu’ingénieur procédés sur le back-end de la future usine, c’est-à-dire le traitement du minerai d’uranium après sa sortie de la mine et sa mise en solution, en vue de la fabrication du produit final – le yellow cake. Ma mission consiste principalement à élaborer des schémas de procédés et des bilans matières et d’énergie ; à réaliser les spécifications des équipements et des instruments.

Cette expérience est enrichissante car le procédé d’hydrométallurgie de l’uranium est un procédé complet. De formation ingénieur généraliste, l’exigence technique de ce poste me donne l’opportunité de mettre à l’épreuve mes acquis théoriques, avant une évolution future que je souhaite dans le management de projet.